Cómo fue Marte hace 4.000 millones de años

Marte, un planeta que no necesita presentación. Su nombre deriva del Dios de la Guerra de la mitología romana y es el cuarto planeta en nuestro sistema solar.

También es conocido como el Planeta Rojo por su color rojizo, provocado por el óxido de hierro, el cual es abundante en su superficie.

Posee dos satélites (Fobos y Deimos), los cuales son muy pequeños y no tienen una forma exactamente esférica sino algo regular.

El periodo de rotación es similar al de nuestro planeta (un días dura aproximadamente unas 24 horas), y su atmósfera está compuesta por dióxido de carbono, y la cual es muy delgada.

La NASA ha venido trabajando muy duro últimamente para resolver su misterioso pasado, si albergó vida inteligente, microbiana o algo parecido. Pero con el desarrollo de nuevas herramientas analíticas, los científicos podrían resolver de una vez este gran enigma.

Marte en la actualidad

Uno de los requisitos indispensables para que un planeta albergue vida tal y como la conocemos es tener agua. Pero en la actualidad el planeta rojo es demasiado frío como para poseer agua líquida.

La temperatura diurna marciana es muy elevada debido a su tenue atmósfera. En el ecuador  pueden llegar a alcanzar más de los 20 ºC  teniendo la misma temperatura en  verano. Sin embargo, la temperatura nocturna puede llegar a descender hasta los -50 ºC.

Durante el invierno y en los polos (norte sur) su temperatura baja hasta -143 °C.

Los científicos vienen estudiando las aguas de Marte para comprender su alcalinidad, el pH y el nitrógeno que contienen. Además de ello, están estudiando la composición del dióxido de carbono de la antigua atmósfera marciana, aseguró la revista científica Sience Advance.

Timothy Lyons, profesor de  biogeoquímica de la Universidad de California en Riverside, afirmó que sus intereses (el suyo y el de su equipo de investigación) no son comprobar que haya vida en Marte actualmente, sino comprobar que la tuvo hace millones de años. Esto es muy probable puesto que hay una evidencia de que Marte albergó océanos de agua líquida hace 4 mil millones de años.

¿Por qué Marte albergaría océanos hace 4 mil millones de años, si su distancia con respecto al Sol es muy desfavorable y hace millones de años generaba menos calor?

Para Chris Tino, estudiante graduado de la UCR, lo más probable es que la atmósfera marciana haya albergado una gran cantidad de gases de efecto invernadero (dióxido de carbono específicamente), siendo esta la razón para que Marte haya sido lo suficientemente cálido como para albergar agua en estado líquido en su superficie.

Por otro lado, los científicos han tomado como objeto de estudio el cráter Nordlinger Ries del sur de Alemania. La geología y química de este lugar tiene grandes similitudes con la superficie marciana, y esto lo hace similar a la atmósfera de Marte de hace miles de millones de años, para que se pueda estudiar con el fin de conocer cuál era su contenido de dióxido de carbono.

Este cráter se formó hace 15 millones de años por el impacto de un meteorito y presenta algunas de las capas de rocas y minerales mejor conservadas en nuestro planeta.

Mientras tanto, en Marte, a principios de este año (2020), el Rover Mars de la NASA analizó un cráter antiguo con una estructura idéntica. Ambos lugares presentaron agua líquida en su pasado remoto. El haber realizado una comparación química de ambos lugares ha aportado nueva y valiosa información.

El científico Chris Tino, dice que es muy poco probable que Marte haya tenido suficiente oxígeno como para albergar algún tipo de vida compleja. De haberse desarrollado algunos microorganismos en el agua de Marte, tendría que haber tenido un nivel de pH neutro y hubiera sido altamente alcalina.

Para que se haya dado ese escenario, la atmósfera marciana debió haber tenido suficiente dióxido de carbono, mucho más que la atmósfera de la Tierra en la actualidad. Todo esto para calentar el planeta y hacer posible el agua líquida.

Stüeken declara que el Cráter Ries ha aportado en las muestras de sus rocas proporciones de isótopos de nitrógeno, los cuales se pueden explicar mejor a causa de un pH alto.

El pH mide la concentración de iones de hidrógeno en una solución, mientras que la alcalinidad es una medida que depende de varios iones y de cómo interactúan para estabilizar el pH.

Al mismo tiempo, los minerales en los sedimentos antiguos muestran que la alcalinidad también era bastante alta.

Por otro lado, los estudios en Marte han revelado que los indicadores minerales de alta alcalinidad y datos de isótopos de nitrógeno registran un pH relativamente bajo.

Al haberse realizado estos estudios sobre las estimaciones del dióxido de carbono en la superficie marciana, podría ser una pieza clave para descifrar el misterioso pasado del planeta rojo. Al haberse ubicado lejos del sol (teniendo en cuenta que este era muy débil como para calentarlo lo suficiente), ¿cómo podría haber albergado océanos superficiales de agua líquida y tal vez hasta vida?

Por otro lado, las preguntas que aún no tienen respuesta son: ¿cómo se podrían haber mantenido niveles tan altos?; y ¿qué podría haber vivido debajo de ellos? Los científicos aún siguen trabajando en ello.

Tino afirma que antes de este estudio nadie había tenido en cuenta a los isótopos de nitrógeno para estimar el pH de las aguas antiguas de Marte (el pH es un parámetro clave para calcular el dióxido de carbono en la atmósfera). Sin embargo, algo tan sencillo había sido olvidado.

Lyons asegura que cuando la misión Rover Mars 2020 de la NASA regrese a la tierra, tendrán las muestras necesarias para poder analizar sus proporciones de isótopos de nitrógeno, y con estos datos se podrá confirmar la sospecha sobre si hubo agua en su superficie y si se desarrollaron algunas formas de vida microbiana.

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